New York 50-a repeal: Months later, police discover methods to defend disciplinary data

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Im Vorort Manlius in Syrakus ist die Transparenz der Polizei mit einem hohen Preis verbunden.

Im Juni erhielt die Manlius-Polizeibehörde eine Anfrage nach offenen Unterlagen von MuckRock, einer gemeinnützigen Nachrichtenseite. In dem Antrag wurden Dokumente angefordert, in denen etwaige Vorwürfe wegen Fehlverhaltens gegenüber gegenwärtigen oder ehemaligen Beamten sowie die von der Abteilung auferlegte Disziplin aufgeführt sind.

Die Abteilung antwortete mit einer Rechnung. Für 47.504 US-Dollar.

Vor sechs Monaten hoben der New Yorker Gesetzgeber und Gouverneur Andrew Cuomo Section 50-a des staatlichen Bürgerrechtsgesetzes auf, eine einstmals obskure Bestimmung, die seit Jahrzehnten verwendet wurde, um Disziplinarunterlagen der Polizei vor der Öffentlichkeit zu schützen.

Die Aufhebung erfolgte inmitten nationaler und landesweiter Proteste nach dem Tod von George Floyd am 25. Mai, einem 46-jährigen Schwarzen, der in Polizeigewahrsam starb, nachdem ein Beamter ihm fast neun Minuten lang ein Knie in den Nacken gedrückt hatte.

Seitdem hat sich das USA TODAY Network New York mit MuckRock, dem Brechner Center for Freedom of Information und Journalisten der Syracuse University zusammengetan, um mehr als 600 Aktenanfragen bei mehr als 400 Polizeibehörden einzureichen, in der Hoffnung, eine durchsuchbare erste Wahl zu schaffen seine Art Datenbank mit Disziplinaraufzeichnungen aus dem ganzen Staat.

In weiten Teilen des Staates haben sich die Polizeibehörden jedoch geweigert, die Dokumente kampflos zur Verfügung zu stellen.

Das Informationsfreiheitsgesetz (FOIL) des Staates gilt gleichermaßen für alle New Yorker Polizeidienststellen, aber nur etwa 40 haben tatsächlich Aufzeichnungen über Anträge auf bestehende Disziplinaraufzeichnungen vorgelegt, etwa ein Zehntel der örtlichen Strafverfolgungsbehörden.

Einige Abteilungen, wie die in Manlius, Yonkers und Oneida County, haben Tausende von Dollar angefordert, um die Aufzeichnungen zu sortieren und zu redigieren, um Arbeitskosten zu ermitteln, indem sie auf eine Bestimmung im staatlichen Recht verweisen, die es ihnen ermöglicht, die „tatsächlichen Kosten“ für die Reproduktion von Aufzeichnungen zu berechnen .

Andere haben auf laufende Klagen von Polizeigewerkschaften in New York City, Buffalo, Schenectady und anderen Orten hingewiesen und in Frage gestellt, ob Abteilungen unbegründete oder anhängige Beschwerden legal freigeben können.

Mindestens 75 Abteilungen haben behauptet, überhaupt keine Disziplinarunterlagen zu haben. Einige gaben an, dass keine Beschwerden eingereicht wurden, und andere – einschließlich der Stadt Ogden in der Nähe von Rochester – schlagen vor, die Unterlagen nur drei Jahre lang aufzubewahren, bevor sie zerstört werden.

Viele Abteilungen, wie die Stadt Poughkeepsie, haben wiederholt das Datum verschoben, bis zu dem sie sich verpflichtet haben, Dokumente bereitzustellen, manchmal monatelang.

Andere sagen, dass Anfragen für alle Disziplinarunterlagen zu weit gefasst sind und abgelehnt werden können. Und rund 80 Abteilungen haben trotz zahlreicher Anfragen von MuckRock und anderen überhaupt nicht geantwortet.

Die verschiedenen Taktiken und Strategien der Polizeibehörden machen deutlich: Obwohl Abschnitt 50-a aufgehoben wurde, geht der Kampf um Disziplinaraufzeichnungen weiter.

“Ich bin absolut beeindruckt davon, wie unzugänglich dies für einen normalen Menschen ist”, sagte Tina Chronopoulos, eine außerordentliche Professorin an der Binghamton University und Mitglied der Basisgruppe Citizen Action, die selbst mindestens 20 Anträge auf Disziplinarunterlagen gestellt hat.

“Die Lernkurve war wirklich sehr, sehr steil.”

Im Rahmen von FOIL haben staatliche und lokale Behörden fünf Werktage Zeit, um Anfragen nach Dokumenten zu bestätigen. Bei vielen Anfragen im Datenbankprojekt kam und ging das Fünf-Tage-Fenster ohne Bestätigung.

Einige Abteilungen behaupteten lediglich, die Anfragen seien zu weit gefasst oder zu belastend, trotz einer Bestimmung in der FOIL, wonach die Büros den Antragstellern Anweisungen geben müssen, wie sie ihre Anfragen verbessern können. Andere behaupten, wenn sie angerufen werden, dass sie die Anfragen erhalten haben, aber dass sie den Stadtanwälten zur Antwort übergeben wurden.

Einige Städte, einschließlich Middletown, haben behauptet, dass das Gesetz nicht für bestehende Aufzeichnungen gilt, sondern nur für diejenigen, die nach der Aufhebung von 50 Jahren erstellt wurden. Der staatliche Ausschuss für offene Regierung ist anderer Meinung.

Nur drei Wochen nach der Aufhebung schlug das Komitee – eine staatliche Einrichtung, die sich mit Gesetzen der offenen Regierung befasst – vor, dass die neuen gesetzlichen Bestimmungen für “alle Disziplinaraufzeichnungen der Strafverfolgungsbehörden gelten würden, die von einer Strafverfolgungsbehörde geführt werden … unabhängig von der aktuellen Beschäftigung Status der betroffenen Person. “

Es hat Städte und Dörfer nicht daran gehindert, die Ausrede zu benutzen, wie Jamestown, der argumentierte, die Offenlegung sei nicht „rückwirkend“. Nachdem diese Ablehnung von FOIL vom Bürgermeister angefochten und aufgehoben worden war, behauptete die Stadt, dass für die Erfüllung des Antrags Gebühren in Höhe von mehr als 20.000 USD erforderlich wären.

In einigen Fällen war der Widerstand gegen die Beantwortung von Anfragen eine Teamleistung. Städte wie Maybrook, Deerpark und Goshen in Orange County haben sich in ihren Antworten verbündet und nahezu identische Ablehnungen an Anfragen verschiedener Reporter gesendet.

Maybrook und Goshen teilen sich einen Stadtanwalt, Rich Golden, der von 1994 bis 2001 unter einem früheren Bezirksleiter Anwalt von Orange County war.

Und Southold, eine Stadt am östlichen Ende von Long Island, führte eine Reihe von Gründen an, warum keine polizeilichen Disziplinarunterlagen veröffentlicht wurden. In seinem Ablehnungsschreiben zitierte sie Rechtsstreitigkeiten, das Volumen der Aufzeichnungen, eine “ungerechtfertigte Verletzung der Privatsphäre” und die Behauptung, dass die Freigabe der Dokumente Menschen in Gefahr bringen könnte.

Der Widerstand gegen die Anfragen beschränkt sich nicht nur auf die örtlichen Polizeidienststellen.

Sowohl die New Yorker Staatspolizei als auch das Department of Corrections and Community Supervision, das das staatliche Gefängnissystem überwacht, lehnten Anträge und Berufungen für die letzten 10 Jahre der Disziplinaraufzeichnungen ab und argumentierten, sie seien zu weit gefasst.

Die Zwei-Staaten-Behörden sowie mehrere andere lokale Abteilungen im ganzen Staat schlugen vor, dass ihre Ablagesysteme es ihnen nicht erlaubten, Disziplinarunterlagen leicht von Personalakten zu trennen.

“Eine vernünftigerweise beschriebene Anfrage nach Aufzeichnungen sollte bestimmte Parameter enthalten, wie beispielsweise die Namen der Mitarbeiter, nach denen gesucht werden soll”, schrieb Oberstleutnant Scott Wilcox, stellvertretender Superintendent der Staatspolizei, in Ablehnung eines Aufrufs des USA TODAY Network. “Ob eine Anfrage angemessen beschrieben wird, hängt möglicherweise von der Art des Anmelde- oder Aufzeichnungssystems einer Agentur ab.”

In mehreren Fällen haben Polizeibehörden auf laufende Gerichtsverfahren als Grund für die Verzögerung hingewiesen.

In New York City, Buffalo, Schenectady und Tonawanda haben Polizei und Feuerwehr oder Beamte Klagen eingereicht, die versuchen, die Offenlegung von Aufzeichnungen in Fällen zu blockieren oder zu verzögern, die noch anhängig sind oder auf Beschwerden beruhen, die als unbegründet eingestuft wurden.

Die Klagen behaupten, dass die Freigabe unbegründeter Beschwerden eine ungerechtfertigte Verletzung der Privatsphäre darstellen würde und vor der Öffentlichkeit geschützt werden sollte.

„Diese unbegründeten und nicht endgültigen Anschuldigungen – bestenfalls unbewiesene Anschuldigungen und im schlimmsten Fall falsche Anschuldigungen – werden im Internet als ‘Daten gespeichert’, was zur Veröffentlichung und Förderung von Informationen führt, die den Ruf und die Privatsphäre absolut zerstören – und die Sicherheit gefährden – von vielen dieser Feuerwehrleute und Offiziere “, heißt es in einer Bundesklage der New Yorker Polizei und der Feuerwehr.

Bisher haben staatliche und bundesstaatliche Gerichte auf der Seite der Transparenz entschieden und gegen Gewerkschaften in Buffalo und New York City entschieden. Einige Gerichtsverfahren sind jedoch noch vor Gericht oder im Berufungsverfahren anhängig, sodass einige Polizeibehörden behaupten können, sie könnten die Dokumente nicht freigeben, während das Gerichtsverfahren läuft.

Im Juli und August veröffentlichten ProPublica und die New York Civil Liberties Union Informationen über Fehlverhalten des New York Police Department, die sie auf Anfrage von FOIL beim New York City Civilian Complaint Review Board erhalten hatten, einer unabhängigen Behörde, die mit der Untersuchung von Berichten über zivilen Missbrauch durch die Polizei beauftragt war.

Die Gewerkschaften hatten versucht, die Veröffentlichung der mehr als 300.000 Dokumente zu blockieren, aber ein Bundesbezirksrichter erlaubte, dass sie veröffentlicht wurden.

In jüngerer Zeit wurden in der Stadt Rochester zwei Klagen eingereicht. Die NYCLU reichte diesen Monat eine eigene Klage gegen die Polizeibehörde von Rochester ein, die auf ihre Anfrage nach Disziplinarunterlagen vom September nicht reagiert hatte.

„Die Transparenz der Polizei ist jetzt gesetzlich kodifiziert, und die Polizeibehörden können nicht mehr auf eine Untersuchung allgegenwärtiger Diskriminierungsmuster reagieren, indem sie diese Aufzeichnungen mit Verzögerungen abschirmen oder argumentieren, dass der Polizei die Polizei selbst anvertraut werden muss, immun gegen öffentliche Kontrolle “, Sagte Bobby Hodgson, leitender Angestellter der NYCLU.

Zuvor hatten die Stadtführer von Rochester zugesagt, bis Januar eine öffentliche Datenbank ihrer polizeilichen Disziplinarunterlagen zu veröffentlichen.

Ab letzter Woche schien diese Datenbank auf Kurs zu bleiben. Der Rochester Police Locust Club – die örtliche Polizeigewerkschaft – verklagte die Stadt am Montag vor dem Obersten Gerichtshof des Bundesstaates und versuchte, sie zu verzögern, indem er behauptete, die Stadt habe die Disziplinarunterlagen für private oder persönliche Informationen nicht angemessen redigiert.

Obwohl sie in der Minderheit sind, haben einige Abteilungen ihre vollständigen Aufzeichnungen vorgelegt:

  • Das Dorf Allegany im Cattaraugus County gab innerhalb weniger Tage nach Erhalt einer Anfrage eine Antwort.
  • Im Dorf LeRoy im Genesee County konnte der Archivar MuckRock ohne Probleme Beschwerden aus den 1970er Jahren vorlegen.
  • Andere Abteilungen haben Unterlagen vorgelegt, in denen die Beamten beschrieben sind, wie sie stehlen, rücksichtslos beschleunigen, ihre Macht missbrauchen und sich weigern, auf Anrufe zu antworten.

Transparenz ist für Strafverfolgungsbehörden seit langem eine Priorität. Die zwingende Einhaltung von FOIL war während der Pandemie besonders schwierig.

Die mit COVID-19 verbundenen Abschaltungen wurden auch häufig als Grund dafür angeführt, dass die Bearbeitung von Anfragen Monate dauern wird. Als 50-a im Juni aufgehoben wurde, arbeiteten die Regierungsbüros in New York immer noch mit begrenztem Personal als Reaktion auf die Pandemie, was alle Operationen einschließlich der FOIL-Verarbeitung betraf.

Während einige Staaten im Rahmen der COVID-19-Notfallerklärungen ihre Fristen für das Informationsfreiheitsgesetz formell verschoben haben, gehörte New York nicht dazu. Sechs Monate später scheint der Widerstand gegen rechtzeitige Transparenz im Widerspruch zum Reformgeist zu stehen, der auf George Floyds Tod und die daraus resultierenden Proteste folgte.

Regierungs- und Polizeireformgruppen hoffen, dass die Transparenz der Polizei in Albany bald einen neuen Blick erhält. In einem Brief an den Ausschuss für offene Regierung im vergangenen Monat forderten neun Überwachungsorganisationen der Regierung den Ausschuss auf, hervorzuheben, wie leicht FOIL unterlaufen werden kann, um massive Verzögerungen bei der Bereitstellung von Dokumenten für die Öffentlichkeit zu ermöglichen.

Zu den Gruppen, die sich dem Brief anschlossen, gehörten Reinvent Albany, die League of Women Voters und die New York News Publishers Association, der die New Yorker Zeitungen des USA TODAY Network angehören.

“Die hässliche Realität ist, dass die Bereitstellung von Informationen, die über FOIL angefordert werden, häufig sechs Monate bis ein Jahr dauert und Verzögerungen von 18 Monaten bis zwei Jahren häufig sind”, heißt es in dem Brief. “Schlimmer noch, die bereitgestellten Informationen sind oft unvollständig und nicht das, was angefordert wurde.”

In einer Exekutivverordnung, die am selben Tag erlassen wurde, als er die Aufhebung von Section 50-A unterzeichnete, hatte Cuomo die lokalen Regierungen aufgefordert, Reformpläne in ihren Polizeidienststellen vorzulegen, um sich für staatliche Beihilfen zu qualifizieren.

Die Pläne müssen mit Beiträgen der Gemeinde erstellt und bis zum 1. April 2021 abgeschlossen sein. Sie müssen eine „umfassende Überprüfung der aktuellen Polizeieinsätze, Strategien, Richtlinien, Verfahren und Praktiken“ gemäß Cuomos Befehl enthalten.

Der Gesetzgeber des Bundesstaates, der die Aufhebung im Juni genehmigte, soll im Januar zusammentreten, obwohl bis dahin eine Sondersitzung zur Bekämpfung des wachsenden Haushaltsdefizits des Bundesstaates möglich ist. Demokraten werden ab 2021 sowohl im Senat als auch in der Versammlung eine Zweidrittelmehrheit haben.

Senator Jamaal Bailey, D-Bronx, der die im Juni genehmigte Gesetzesvorlage gesponsert hat, sagte, er wolle sicherstellen, dass der „Geist des Gesetzes von allen befolgt wird“.

“Der Geist und die Absicht des Gesetzes ist Transparenz”, sagte er. „Es geht nicht darum, die Polizei zu verspotten, es geht nicht darum, die Polizei zu ärgern. So können die Leute wissen, wer sie überwacht. “

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